Excursion à L’Australie (La Poussière de taureau)

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La Poussière de taureau

Mon ami Paul a un élevage de bétail dans le nord du golfe du Queensland. Nous lui avons rendu visite pour la première fois il y a une trentaine d’années et avons fait le voyage dans le break familial. Il va sans dire que les voitures étaient différentes à cette époque.

Jeune homme, je possédais une motocyclette BSA 350. Quand ma situation financière s’est améliorée, j’ai acheté ma première voiture, une Hillman Minx, construite pour la guerre.
spécification. C’était un véhicule robuste qui pouvait être démarré avec une manivelle lorsque la batterie manquait de puissance pour faire tourner le démarreur.

Je pourrais faire démarrer le break en levant les roues avant et en les tournant à la main. Si la batterie était totalement à plat et que le générateur ne fonctionnait plus, je pourrais remplacer les piles de la lampe de poche en les reliant en série pour atteindre 12 volts. Ils pourraient fournir une étincelle suffisante pour que les bouteilles restent allumées pendant quelques heures.

J’étais récemment en promenade de brousse avec des amis et nous sommes tombés sur une famille dont le véhicule était en panne. Nous leur avons proposé de les pousser et on leur a dit que la voiture était un “automatique”. Il n’y avait aucun moyen d’engager les vitesses et de faire tourner le moteur.

Le modèle est promu à la télévision. Vous avez probablement déjà vu les publicités. Père fier est dans son nouveau véhicule hors route avec sa famille adorante. Il traverse les rivières et grimpe des montagnes impossibles. Tout le monde est ravi et personne ne songe à ce qui se passerait si quelque chose n’allait pas. Le gars que nous avons rencontré avait une batterie à plat. Son problème n’était pas grave mais il n’avait aucun moyen de commencer. Dans une situation éloignée qui pourrait être catastrophique.

Les voitures modernes consomment moins de carburant que leurs prédécesseurs et présentent de nombreux autres avantages. L’amélioration a été réalisée grâce à une sophistication technique énorme. Il fut un temps où les mécaniciens effectuaient des réparations sur le bord de la route. Les associations d’automobiles employaient des personnes qui circulaient dans des fourgonnettes. Très souvent, ils pourraient faire redémarrer un véhicule. Maintenant, si vous avez besoin de plus d’un démarrage ou d’une nouvelle courroie de ventilateur, on vous demandera probablement d’attendre une dépanneuse.

Notre break était très différent de la voiture que je conduis aujourd’hui. Il y avait une traction avant et un faible dégagement. Quand j’ai ouvert le capot, j’ai vu des choses que j’ai reconnues de mes journées en moto. Le moteur était dégagé et il était facile de comprendre comment cela fonctionnait. Quand ce n’était pas le cas, il n’était pas difficile de comprendre ce qui n’allait pas. La plupart du temps, je pouvais faire quelque chose pour remettre le véhicule en marche. C’était important parce que le chemin qui nous conduisait chez Paul nous a fait traverser un pays très difficile. Je vais vous parler du voyage parce que nous avons eu quelques problèmes. Si vous allez dans la brousse, ils pourraient vous arriver.

Nous avons quitté Townsville le premier jour des vacances scolaires et avons parcouru 900 km en voiture jusqu’à la ville minière de Mount Isa, où nous avons campé pour la nuit. Burketown sur le côté est du golfe de Carpentaria était notre prochain arrêt. Jusque-là, nous conduisions au bitume (bitume).

À l’époque, il n’y avait pas beaucoup de routes scellées au bitume dans l’outback et il n’y en a plus beaucoup maintenant. Tant que vous êtes sur eux, vous êtes relativement en sécurité. La plupart sont des autoroutes transcontinentales et transportent un flux continu de trafic longue distance. Si vous tombez en panne, vous n’aurez probablement pas à attendre longtemps avant que quelqu’un n’arrive. Sur un chemin de terre, vous pouvez attendre des semaines.

Nous avons laissé le bitume à Burketown et emprunté le chemin de terre menant à Doomadgee, un petit township autochtone situé au bord d’une vaste réserve de terres qui leur appartiennent en tant que propriétaires traditionnels. Nous avons rempli la voiture avec de l’essence et avons appuyé vers l’ouest. Au début, la route passait sur un sol dur. Puis il est descendu dans une plaine plate et tout a changé soudainement. Les arbres
étaient plus petites et le sol sous nos pneus n’était plus brun. Une vaste étendue de sol de couleur pâle se trouvait devant nous, soulevée par les roues des véhicules qui passaient.

“Bulldust!”

J’avais été prévenu à ce sujet. Le truc entre dans tout. Les grains ont la même sensation que le talc et ont une composition similaire. Sur le mouillé, la neige fondue. Au sec, il se brise et souffle partout. La route avait disparu et un éventail de pistes s’étalait. Lorsqu’un itinéraire devenait impraticable, les conducteurs en construisaient un autre. À en juger par les ornières, la plupart des véhicules étaient beaucoup plus grands que les nôtres. J’ai arrêté la voiture et suis sorti.

Je n’allais nulle part sauf si j’étais sûr de pouvoir traverser. Cela impliquait de trouver un itinéraire où le sol était suffisamment ferme pour supporter la voiture. Après une demi-heure de chasse au bush, j’ai balisé une piste. Nous avons roulé le long de cette route et avons rejoint la route sur un terrain plus élevé.

Le départ était facile pendant un moment. Ensuite, nous avons rencontré un autre morceau de bulldust et nous nous sommes enlisés. Les enfants connaissaient la routine. Ils ont ramassé des broussailles pendant que ma femme et moi levions l’une des roues avant. La broussaille a été forcée sous elle et plus aménagée pour former une piste. C’était maintenant le tour de l’autre roue. J’ai atteint ma clé.

“Où diable était-il allé?”

Paul m’avait prévenu du bulldust. Il avale les choses. Il a dit que quand ses enfants étaient petits, il les attachait à un arbre dans une situation comme celle-ci. Je pensais qu’il plaisantait. Maintenant, j’ai réalisé qu’il était sérieux. Un bambin pourrait disparaître en quelques secondes. J’ai regardé autour de moi et j’ai décidé que mes enfants étaient en sécurité. Le plus jeune avait dix ans et était trop gros pour être en danger.

Nous avons trouvé la clé et bientôt l’autre roue a été levée. Brushwood a été placé en dessous et nous sommes partis. La route a été ferme pendant un moment puis nous avons heurté le sable. J’étais habitué à ça. Il est important de continuer sur notre lancée. Prenez de la vitesse sur les parties fermes et avancez sur le soft. Évitez de casser brusquement. Ne pas survirer. Laissez le véhicule trouver son chemin naturel.

Nous allions bien quand un nuage de poussière m’a annoncé qu’un autre véhicule venait derrière. C’était beaucoup plus grand que le nôtre et voyageait vite. La lumière tombait en panne et mon jugement aussi. Je me suis déplacé sur le côté pour le laisser passer et je suis resté coincé. À mon grand soulagement, ils se sont arrêtés pour nous sortir. Nous avons dit que nous allions rester avec Paul et ils ont dit qu’ils allaient le voir aussi.

Nous sommes arrivés chez Paul et nos nouveaux amis ont été invités à passer la nuit. Leur plan initial était de conduire mais ils avaient un problème. Plus tôt dans la journée, ils avaient attrapé un auto-stoppeur qui leur envoyait de mauvaises vibrations. Paul a examiné le gars et a décidé qu’ils ne s’imaginaient pas. Il y avait quelque chose de sinistre chez cet homme au visage pâle, vêtu de vêtements bien ajustés, et je vous parlerai de lui dans une autre histoire.

J’ai vérifié la voiture avant de quitter la maison de Paul. Bulldust peut donner des ennuis sans fin. Imaginez renverser un sac de talc sur votre moteur. Pensez à tous les endroits où cela pourrait arriver. J’ai nettoyé les filtres et nettoyé tous les orifices accessibles avec un tuyau flexible. Tout devait être bien. La prochaine partie de notre voyage nous mènerait de l’autre côté du golfe de
Carpentaria. La route était peu habitée et nous voyagerions pendant deux jours.

Nous avons rempli nos réservoirs de carburant de rechange. À cette époque, il n’y avait pas beaucoup de stations-service dans l’outback (comme aujourd’hui) et vous ne pouviez pas faire notre voyage dans notre voiture, à moins que vous n’ayez des amis pour faire le plein. L’essence de Paul était livrée dans des barils de 24 litres et nous les avons exploités.

Nous avons dit au revoir et dirigé vers l’ouest. La route était en mauvais état mais adéquate là où elle n’a pas été coupée par les inondations. De fortes pluies étaient tombées la nuit précédente et des lits de crique jadis asséchés faisaient rage. Nous avons campé à côté de l’un et avons attendu que les eaux se calment.

Le lendemain, j’ai reconnu un itinéraire et fixé un tuyau de radiateur de rechange au tuyau d’échappement, fixant l’extrémité ouverte bien au-dessus de tout niveau d’eau que nous pourrions rencontrer. C’est important car l’eau peut être aspirée dans des cylindres.

Je mis la voiture à la vitesse inférieure et conduisis lentement, en gardant les régimes et en prenant soin de ne pas caler. Aller lentement est important. Le prendre à la hâte peut projeter de l’eau sur le moteur et couper le contact.

Notre problème suivant était le bulldust. Malgré mes efforts, de petites quantités sont restées. Des particules minuscules avaient pénétré dans les parties vitales de mon moteur. Je pourrais cirer lyriquement sur leur caractère pervers. Suffisant pour dire qu’ils avaient bourré mon alternateur. Ils avaient neutralisé le générateur qui chargeait la batterie qui avait démarré le moteur et déclenché les bougies.

J’ai réalisé que quelque chose n’allait pas quand le voyant s’est allumé. Nous avons roulé pendant plusieurs heures et le moteur a commencé à faire des ratés. Je me suis arrêté au sommet d’une colline en pensant que la batterie retrouverait une partie de sa force si on la laissait se reposer. Cela a fonctionné la première fois mais pas la seconde et j’ai dû utiliser mes piles de lampe de poche, en les combinant en série pour fournir une tension de 12 volts. Heureusement, les enfants avaient apporté une radio. Il y avait une pile de 9 volts et je l’utilisais quand les premières piles étaient épuisées.

Nous avons boité jusqu’à Borroloola et sommes allés directement à la station-service. Un mécanicien était en service et il a démonté l’alternateur. À mon grand désarroi, les roulements étaient remplis de bulldust et totalement détruits.

“Peut-on installer un remplacement?”

“Ça va prendre une semaine pour en envoyer un de Sydney”, répondit-il. “Votre meilleur pari est d’aller dans la cour et de voir si vous pouvez en trouver un.”

Une centaine de véhicules détruits jonchent l’espace poussiéreux à l’extérieur. Je suis passé de l’un à l’autre. Les capots étaient ouverts et les moteurs arrachés. Il n’y avait pas un seul alternateur qui conviendrait à ma voiture. J’ai abandonné et je retournais à l’atelier, me sentant découragée, quand une image a clignoté devant mes yeux. Pendant un moment, j’ai pensé imaginer des choses. Un alternateur, tout comme le mien, sortait du sol dans un enclos à poulet. Je suis allé à l’intérieur et l’ai déterré. La plupart manquaient mais le foret aux roulements était encore intact.
Ce fut une chance incroyable. Le boîtier était corrodé et devait être fissuré avant que nous puissions atteindre les roulements. Ils ont été sortis, trempés dans du kérosène et bourrés de graisse. Je les ai installées et elles se sont déroulées sans encombre sur le trajet de 2 000 km qui nous ramène à Townsville. Plus tard, en les remplaçant, dans le confort de ma maison, j’ai cassé l’un des balais qui transmettaient du courant au commutateur. Ma voiture était hors d’usage et j’ai dû demander à des amis de me donner un coup de main pour me rendre au travail.

Rétrospectivement, je me sens idiot d’emmener les enfants dans un tel voyage. Mes talents de brousse nous ont évité beaucoup de problèmes, mais les choses auraient pu se dérouler différemment.

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