Guide pour Voyager à L’Australie Partie IV (Élevage de crocodiles)

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Élevage de crocodiles

Quand j’étais petit, l’idée de cultiver des crocs ne m’est jamais venue à l’esprit. Mes grands-parents avaient une ferme dans le Lincolnshire (Angleterre) et je suis resté avec eux. Les vaches et les poulets constituaient le principal bétail. Il n’y avait pas de crocodile à voir.

Je serais peut-être resté parfaitement ignorant du grand reptile si je n’avais pas été accro à l’astronomie à l’école. Ma fascination pour le ciel m’a conduit à un diplôme en astrophysique et à une carrière précaire en tant que stargazer. La demande d’astronomes n’est pas très forte et je me suis vite décidée à trouver un moyen de subvenir aux besoins de ma famille.

Un poste de fonctionnaire de Canberra fournissait un emploi stable, mais ennuyeux. J’ai démissionné et me suis dirigé vers le nord, sous les tropiques australiennes, où j’ai rejoint le personnel de l’Université James Cook à Townsville en tant qu’attaché de presse. J’écrivis bientôt des articles sur des sujets aussi variés que l’histoire orale, l’ingénierie éolienne et l’agriculture croco.

C’est une chose d’écrire sur des sujets passionnants. S’impliquer est totalement différent. Ainsi, lorsque ma femme m’a entendu parler de la demande croissante de peaux de crocodile, elle s’est alarmée. Nous logions chez mon ami Paul sur sa propriété, dans le nord du golfe du Queensland.
Je devrais expliquer que le terme propriété est utilisé pour décrire une étendue de terre qui serait appelée un ranch en Amérique. La propriété de Paul faisait un quart de la taille de la Belgique, mais ne le considérez pas comme fabuleusement riche. La vaste région ne valait pas plus que quelques immeubles à prix modérés dans la banlieue de Sydney.

La terre était dans la ceinture de savane australienne. En saison de mousson, il y a des inondations. Au cours des neuf derniers mois de l’année, il passe du vert au brun au noir. Le dernier être quand les feux de brousse passent.

Paul était un pâturage. Il élevait du bétail et cela devenait de plus en plus difficile. Il fut un temps où il se rassemblait à cheval et conduisait ses animaux vers le chemin de fer le plus proche. Ces jours étaient partis. Le gouvernement s’était lancé dans une campagne visant à éradiquer les deux fléaux de la brucellose et de la tuberculose dans les troupeaux du nord. Les maladies transmises et les bovins devaient être transportés par camion. Cela signifiait les attraper.

Un jour, Paul m’a invité à sortir avec ses employés et à les regarder ramasser des bœufs. Dans ma naïveté, je m’attendais à un groupe d’hommes à la peau coriace avec des chapeaux à larges bords et des bottes à côtés élastiques. En l’occurrence, le seul homme à la peau coriace était Paul. Son groupe au complet était constitué de lui-même, de son fils de 10 ans, Angus, et d’un jeune garçon maori de 19 ans participant à un programme d’expérience professionnelle. J’ai appris par la suite que le père du jeune homme était vétérinaire et souhaitait que son fils acquière de l’expérience dans le domaine de l’élevage avant de se rendre à l’université et de s’instruire à ce sujet là-bas.

Paul m’a dirigé vers une jeep qui avait assisté au service pendant la Seconde Guerre mondiale. Je me suis assis du côté du conducteur et je cherchais la clé de contact lorsqu’une voix me fit rappeler l’ordre.

“Pousse-toi mec!”

Angus apparut à mes côtés. Le gamin avait été élevé en compagnie d’un adulte et ne savait pas comment se comporter comme un enfant. Je me suis déplacé et il a pris ma place au volant. Il y avait des blocs sur les pédales pour accueillir ses jambes courtes et un coussin pour que le reste de lui-même soit assez haut pour pouvoir regarder par-dessus le tableau de bord. Je me suis assis à la place du passager et le jeune homme de dix-neuf ans s’est accroupi sur le capot. Paul a suivi dans un vieux camion de bétail.

Nous attaquions les bœufs qui avaient été chassés du troupeau par leurs pères et leurs oncles. Les jeunes animaux traînaient dans un ruisseau des lits où l’herbe était encore verte et où il y avait de l’eau à boire. Ils ont regardé avec des expressions perplexes alors que nous nous approchions. Nous aurions pu venir d’une autre planète. Ils n’avaient jamais rien vu de pareil avant. Des yeux grands et douloureux marquèrent la confusion, puis l’alarme.

On s’est retourné et les autres ont suivi. Angus a appuyé sur l’accélérateur et la jeep a tiré vers l’avant. L’avant était rembourré avec de vieux pneus. Le but était d’épuiser un animal en fuite et de le casser. Dans ce genre de concours, tout dépend de l’endurance. Un taureau de deux ans a une quantité finie. Un garçon de dix ans au volant d’une jeep en a autant que son réservoir de carburant.

Angus désigna un taureau et resta à quelques pas de là. Le terrain était plat et parsemé d’herbes desséchées et de petits arbres. Un animal expérimenté se serait échappé par un canal d’eau et aurait laissé la jeep, mais le jeune resterait à l’appartement.

Le résultat n’a jamais été mis en doute. Le taureau ralentit. Angus donna un coup de poing avec les pneus. L’animal épuisé se retourna et le garçon maori l’attrapa par les testicules. Quelques instants plus tard, Paul est apparu et a placé un licou autour du cou de l’animal.

Ce soir-là, alors que nous dînions, Paul a admis qu’il pratiquait une forme très primitive d’élevage mais qu’il n’avait pas d’autre choix. Dans un an, les choses changeraient. Il ferait tout son possible et le gouvernement le dédommagerait. Lorsque la zone avait été déclarée indemne de maladie, il se réapprovisionnait en animaux certifiés. Cela m’a amené à penser à l’élevage de crocodiles.

Quelques semaines plus tôt, j’avais interviewé un groupe de scientifiques qui travaillaient à des programmes de recherche visant à introduire de nouvelles industries dans la région du Pacifique. L’élevage de crocodiles était l’un d’entre eux.

À cette époque, la peau d’un crocodile de trois ans coûtait environ 200 dollars sur le marché international. Cela se comparait avantageusement à ce que Paul obtenait pour son bétail. Le traitement était simple. Il n’était pas nécessaire de transporter les crocs par camion vers un abattoir. Vous avez été autorisé à leur tirer dessus. Les peaux sont empilées à plat pour que le transport ne soit pas un problème. Paul devrait abattre son troupeau dans le cadre du programme d’éradication de la maladie. Au lieu de les laisser aux corbeaux et aux aigles, il pourrait les nourrir avec des crocs.

Les sommes ont fonctionné un régal. Les crocodiles ont le sang froid. Cela signifie qu’ils ne dépensent pas d’énergie pour rester au chaud. En fait, ils ne dépensent pas beaucoup d’énergie du tout. La plupart du temps, ils se prélassent dans des piscines boueuses en attendant leur prochain repas. En conséquence, une grande partie de ce qu’ils mangent va au bodybuilding. Tirez sur un taureau, mettez-le dans un congélateur et donnez-le, petit à petit, à un petit crocodile. Dans trois ans, le dernier taureau sera mangé et vous aurez un crocodile avec une peau assez grosse pour être vendue à l’industrie de la mode française.

Paul a demandé si les nouveau-nés étaient sujets à la maladie. J’ai dit qu’ils étaient extrêmement robustes. Les bébés crocs ont l’habitude de nager dans les excréments des uns et des autres. Vous pourriez garder des centaines dans une petite piscine et ils resteraient en bonne santé. Et il n’y aurait aucune difficulté à trouver des morceaux raffinés pour leurs palais minuscules. La seule chose que vous deviez faire était de suspendre les lumières au-dessus de leurs piscines la nuit et les mites s’effondreraient sous leur propre pouvoir d’aile.

De l’autre côté de la table, nos épouses ont observé avec inquiétude l’esquisse de plans pour la création d’une entreprise commune. La femme de Paul fut la première à parler.

“Est-ce que ce ne sera pas dangereux?”

C’était riche. La femme n’avait-elle aucune idée des dangers auxquels sa famille était confrontée en tant que lutteurs de taureaux? J’ai ouvert la bouche pour parler et j’ai reçu un regard d’avertissement de Paul.

“Où allez-vous chercher les oeufs?”

J’ai dit que le gouvernement avait délivré des permis vous permettant de collecter des œufs dans des nids de crocodiles.

“Qu’en est-il des gros taureaux qui gardent les nids?”

Elle avait un point là-bas. Papa Crocs peut être très attentif quand il s’agit de garder la prochaine génération. J’ai dit que nous attendrions que papa soit parti manger un morceau, puis je me faufilerais avec un panier collecteur et prendrais des œufs. Paul resterait avec une arme à feu au cas où papa reviendrait plus tôt que prévu.

Cela l’a fait. Mon épouse a annoncé sans ambages que je n’allais pas m’engager dans l’élevage de crocodiles. C’était beaucoup trop dangereux et elle n’allait pas emmener les enfants de Townsville pour vivre dans la brousse. Je suis un mari très obéissant et je m’incline devant son autorité supérieure.

Dans les semaines qui ont suivi, Paul a mené une enquête approfondie sur le projet Croc et a décidé de rester avec le secteur qu’il connaissait. C’était probablement sage. Des années plus tard, un symposium sur les crocodiles s’est tenu à Townsville et certains des participants ont séjourné dans mon auberge. L’élevage de crocodiles était maintenant une industrie bien établie en Australie et j’ai posé des questions à ce sujet.

Ils m’ont dit que les opérations les plus réussies sont gérées en tant que filiales de fermes de poulets. Le reptile aide à éliminer les têtes et d’autres pièces que les supermarchés ne prendront pas. L’accès facile aux déchets des chalutiers est également un avantage, car les crocs ne peuvent pas vivre uniquement sur des craquements … une morsure occasionnelle de poisson est nécessaire.

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